A Terra permanecerá a mesma se todos os recifes de coral morrerem?

A terra enfrentará vários estresses, incluindo a extinção de várias espécies, se todos os recifes de coral morrerem.

Já pensou sobre o número e os tipos de criaturas suportadas pelo planeta Terra? Além de 7,8 bilhões de  Homo sapiens, existem tantos tipos de animais – insetos minúsculos, pássaros que voam livremente, répteis assustadores, peixes que vivem na água e uma vasta classe de mamíferos que variam de grandes carnívoros assustadores a pequenos animais de estimação bonitos. Não só isso, mas também há inúmeros tipos de plantas, desde aquelas com flores perfumadas até aquelas que devoram insetos. E não vamos esquecer os bilhões e bilhões de organismos que não podemos nem mesmo ver – bactérias, certos fungos, vírus e tudo mais.Destes, apenas 1,2 milhão de tipos ou espécies foram descobertos. Além disso, a maioria dos que encontramos vive em terra. Se você está pensando em embarcar na poderosa tarefa de descobrir todos os tipos de organismos que habitam este planeta azul, pode levar mais de mil anos! E nesse tempo, incontáveis ​​novos organismos terão evoluído.

No entanto, a beleza dessa diversidade é que cada organismo é importante e fornece suporte para outros organismos de várias maneiras. Uma das maravilhas dessa diversidade são os recifes de coral.

O que é um recife de coral?

Se você já ouviu falar sobre a ‘Grande Barreira de Corais’ da Austrália, você deve ter alguma ideia do que é um recife de coral. Porém, se você pensa que é algum tipo de rocha marinha ou planta, você está enganado.

Vista aérea da Grande Barreira de Corais (superjoseph) s

Grande Barreira de Corais da Austrália (crédito da foto: superjoseph / Shutterstock)

Então, o que é esta “criatura” extensa?

Um coral é um invertebrado marinho parente da anêmona do mar. Possui um corpo cilíndrico com tentáculos que lhe dão o nome – ‘pólipo de coral’.

Existem dois tipos de corais – duros e moles.

Os duros são aqueles que absorvem o cálcio livremente disponível no oceano e produzem suas próprias conchas de carbonato de cálcio. Os corais moles não possuem tal estrutura. É por causa dessa formação de concha que apenas os pólipos de coral duro têm a capacidade de criar recifes de coral massivos.

Os pólipos de coral têm o hábito de viver em colônias, então sempre há muitos pólipos vivendo nas proximidades. Conforme e quando os pólipos morrem, eles deixam para trás suas cascas de calcário. Camadas de conchas continuam se formando umas sobre as outras até que a pequena colônia original se transforme em um recife de coral.

Ambiente em torno dos corais

A relação simbiótica

Os pólipos de coral não são sobreviventes solitários. Eles têm uma relação simbiótica com algas microscópicas chamadas zooxantelas. Zooxanthellae assumem a responsabilidade de gerar alimentos para seus hospedeiros por meio da fotossíntese. Em troca, o pólipo hospedeiro fornece proteção às algas hospedeiras em sua concha calcária.

Pólipos de coral moles aguardam que o plâncton fique ao seu alcance em um recife de coral caribenho (Ethan Daniels) S

Pólipos de coral (crédito da foto: Ethan Daniels / Shutterstock)

Na verdade, os corais são considerados o suficiente para viver perto da superfície do oceano para que as zooxantelas recebam luz solar suficiente para fotossintetizar. Além disso, como as zooxantelas ocorrem em várias cores, elas conferem a mesma cor ao coral!

Efeito na Geologia

Se todas as condições forem favoráveis, os pólipos de coral podem crescer em grande número. Às vezes, essas estruturas se expandem a tal nível que acabam formando uma ilha!

Vista aérea da ilha das Maldivas, Raa atol (Jag_cz) s

Coral cercando uma lagoa nas Maldivas (crédito da foto: Jag_cz / Shutterstock)

Isso acontece quando os recifes de coral crescem ao redor de um vulcão no meio do oceano. Com o tempo, conforme a água continua a erodir o vulcão, ele afunda. Mesmo quando está completamente submerso, o recife continua crescendo. À medida que partículas de areia são depositadas no recife e o magma do vulcão se solidifica, surge uma nova ilha. Muitas ilhas das Maldivas, as ilhas Howland americanas e o grupo de ilhas Lakshadweep da Índia são todas ilhas de coral.

No entanto, isso não é o que há de mais especial nos recifes de coral. O modo como essas minúsculas criaturas sustentam a vida em todo o mundo indica sua verdadeira estatura e importância.

Como os corais afetam a vida

Os recifes de coral são únicos, pois são os únicos fornecedores de uma série de organismos. Não é nenhuma surpresa por que eles receberam o nome de ‘florestas tropicais do mar’.

Um quarto de todas as criaturas marinhas vivas depende dessas criaturas formadoras de colônias minúsculas. Alguns precisam deles para se alimentar, enquanto outros procuram abrigo em suas conchas calcárias. E lembre-se, esses recifes ocupam menos de 1% do fundo do oceano total e uma proporção ainda menor da superfície total da Terra!

Por exemplo, apenas os recifes de coral da Ilha do Noroeste do Havaí sustentam uma variedade de mamíferos, pássaros, plantas e mais de 7.000 espécies de peixes e outros organismos marinhos.

Apesar de ocorrer em poucos locais e em número limitado, 25% de todos os peixes do mar amam viver em torno de recifes de coral. Até mesmo o Yellow Tang, que muitas pessoas mantêm como animais de estimação, se reproduz em torno de corais e, portanto, é chamado de peixe coral. Quando vive no oceano, ele se alimenta de algas e mantém o ecossistema limpo. Em troca, os corais fornecem um lugar para se esconder de grandes espécies de peixes carnívoros.

Os seres humanos também colhem uma série de benefícios que um ecossistema de recife de coral oferece.

Muitos peixes comercialmente importantes, como o pargo e a garoupa, dependem dos recifes de coral para sua sobrevivência. Até lagostas podem ser encontradas em torno desses sistemas de recifes. Isso torna os recifes de coral marcos importantes para os pescadores e a indústria de processamento de alimentos. Mais de um bilhão de pessoas em nosso planeta dependem dos peixes corais para se alimentar. Só nos Estados Unidos, o valor da pesca comercial e recreativa em recifes é de impressionantes US $ 100 milhões.

Os recifes são igualmente importantes para aqueles associados à indústria do turismo. De acordo com uma estimativa, 60% da receita gerada no Havaí através do turismo vem de turistas de recife.

Não só isso, mas os recifes de coral também têm sido usados ​​como fontes de vários medicamentos que ajudam no tratamento de câncer, doenças cardíacas e Alzheimer. Por exemplo, extratos encontrados no sistema de recifes do Caribe foram usados ​​no desenvolvimento de um agente anticâncer chamado Ara-C, que é um dos primeiros medicamentos derivados de recifes de coral.

Coral, mergulho, peixes, cenas subaquáticas tiradas na Grande Barreira de Corais (Jemma Craig) s

Peixes ao redor do recife de coral (crédito da foto: Jemma Craig / Shutterstock)

Os recifes de coral não salvam nossas vidas puramente por meio de sua virtude medicinal; 80% do oxigênio consumido pelos humanos vem dos oceanos, e os recifes certamente desempenham um papel importante nessa produção atmosférica.

Claramente, os recifes de coral são de grande importância e essenciais para o sustento de quase todas as criaturas deste planeta.

Eles estão em perigo?

Os recifes de coral hoje estão enfrentando extrema pressão e ameaça. A perda de recifes de coral pode ser natural ou antropogênica. As causas naturais incluem doenças e flutuações das marés, que expõem os corais à luz solar direta. No entanto, o declínio acelerado dos recifes de coral é principalmente devido a causas antropogênicas (feitas pelo homem).

A maioria dos recifes de coral ocorre em regiões tropicais e subtropicais, pois eles só podem sobreviver em uma estreita margem de temperatura de 22-29 ° C. Tragicamente, com o aumento das temperaturas globais devido ao aquecimento global, o recife está enfrentando uma pressão imensa.

Condições de alta temperatura fazem com que os pólipos de coral expelam as zooxantelas e encerrem sua relação simbiótica. Este fenômeno é chamado de branqueamento de coral. Os corais branqueados aparecem na cor branca e lentamente começam a morrer, à medida que sua fonte de alimento acaba.

O branqueamento de corais ocorre quando a temperatura da superfície do mar aumenta (Sabangvideo) s

Branqueamento de coral (Crédito da foto: Sabangvideo / Shutterstock)

A principal causa do aumento da temperatura do mar é a queima de combustíveis fósseis, mas não é só isso! Os combustíveis fósseis também são responsáveis ​​por causar um aumento significativo nos níveis de dióxido de carbono. Já em 2007, o nível de dióxido de carbono na atmosfera era de 380 ppm, muito acima do limite máximo. Agora chega a 410 ppm!

Os oceanos são sumidouros de dióxido de carbono, o que significa que absorvem o excesso de concentrações da atmosfera. O dióxido de carbono se combina com a água do oceano para formar ácido carbônico, um processo chamado acidificação dos oceanos. Quanto maior a quantidade de ácido no oceano, menor o número de íons carbonato. Assim, com a perda de íons de carbonato, os corais perdem sua fonte de formação de conchas de carbonato de cálcio, o que rapidamente leva à perda de recifes de coral.

Além desses processos, outras atividades humanas como a pesca excessiva, derramamentos de óleo ou técnicas inadequadas de descarte de resíduos são também responsáveis ​​pela degradação dos recifes de coral.

E se todos eles desaparecerem?

Os recifes de coral não se desenvolvem em um dia, um mês ou mesmo um ano. Eles são criaturas de crescimento bastante lento. Os recifes de coral crescem a uma taxa de aproximadamente 15 cm por ano. A colossal Grande Barreira de Corais que vemos hoje vem sendo construída há 20.000 anos!

O desaparecimento dos recifes de coral de nosso planeta pode levar a um efeito dominó de destruição em massa. Muitas espécies marinhas desaparecerão depois que sua única fonte de alimento desaparecer para sempre. O peixe papagaio, um peixe brilhante com um grande bico, passa o dia inteiro mastigando corais e preguiçosamente em volta deles. Pode ter que procurar um novo substituto, junto com milhares de outras espécies.

Várias outras espécies, como os cavalos-marinhos pigmeus, enfrentarão uma ameaça maior de grandes carnívoros, pois dificilmente haverá lugar para se esconder dos predadores.

O perigo também é grande para os humanos. Pode haver uma crise alimentar aguda nas regiões costeiras, pois vários peixes começam a morrer. O setor de saúde também enfrentará estresse extremo, pois uma grande fonte de medicamentos que salvam vidas será perdida.

A mudança climática e o coral branqueado tornarão o turismo baseado em corais pouco atraente ou inexistente, o que levará à perda de empregos. Os países em desenvolvimento e os pequenos países insulares como Tuvalu serão os mais afetados por essas mudanças drásticas.

mergulhador kapoposang sulawesi indonésia branqueamento subaquático (fenkieandreas) s

Recifes de coral em todo o mundo estão sob estresse (Crédito da foto: fenkieandreas / Shutterstock)

Os recifes de coral fornecem proteção contra inundações e erosão das costas. Com o fim delas, haverá uma rápida erosão das linhas costeiras e muitos pequenos países insulares podem até desaparecer do mapa mundial. Pode haver muitas repercussões mais graves que não podemos perceber neste momento.

A parte mais surpreendente é que este não é um cenário hipotético ou apenas uma invenção da nossa imaginação. A ameaça é real. De acordo com o Painel Intergovernamental sobre Mudanças Climáticas, um pequeno aumento de 1,5 ° C na temperatura global pode levar à extinção de 70-90% dos recifes de coral ao redor do globo. Este número pode chegar a 99% se a temperatura global subir 2 ° C.

Com uma boa parte dos recifes globais já perdidos, agora é sobre como salvar o que resta.

Conclusão

Uma série de iniciativas, como a Iniciativa Internacional de Recifes de Corais, foram adotadas por órgãos e governos mundiais para a melhor proteção dos recifes de coral. No entanto, todo esforço desse tipo será em vão até que cada ser humano esteja pronto para colaborar e enfrentar esta crise de frente.

Não se trata apenas de recifes de coral. Por mais insignificante que uma espécie possa parecer, mesmo se uma espécie for extinta, isso pode levar a sérias interrupções na cadeia alimentar em todo o mundo. Com isso em mente, todos nós devemos assumir a responsabilidade não apenas de proporcionar um futuro melhor para nós mesmos, mas também para todas as outras criaturas que chamam este planeta de lar.

Referências:

  1. Smithsonian Institution (Link 1)
  2. Smithsonian Institution (Link 2)
  3. Painel Intergovernamental de Mudanças Climáticas
  4. Fórum Econômico Mundial
  5. Administração Nacional Oceânica e Atmosférica
  6. Smithsonian Institution (Link 3)
  7. Queensland Museum

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