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Por que as girafas têm pescoço comprido?

Animais antílopes estavam vagando pelas vastas pastagens da África há 15 milhões de anos. Não havia nada visível sobre eles, mas alguns de seus pescoços eram um pouco longos. Avance mais 10 milhões de anos a partir desse ponto. Esses animais antílopes evoluíram para uma espécie que parecia muito semelhante às girafas atuais. As espécies de girafas dos dias modernos (Giraffa camelopardalis), como estão hoje em sua forma, evoluíram para essa forma há cerca de um milhão de anos. As girafas – o animal terrestre mais alto e vivo – têm mais de 5 metros de altura e quase metade da altura é ocupada pelo pescoço!O pescoço de uma girafa é certamente esplêndido para assistir. Curiosamente, seus pescoços são compostos por apenas sete vértebras, assim como o pescoço humano! O comprimento imponente dotado pela natureza é ao mesmo tempo impressionante e ridículo. Como uma estrutura anatômica tão longa poderia evoluir? Por séculos, esta questão tem incomodado naturalistas e cientistas.

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Uma explicação comum do livro escolar

Para esclarecer o enigma dopescoço longo , os professores da minha escola secundária inspiraram-se na ideia de seleção natural de Charles Darwin e explicaram que, entre a população ancestral de girafas, havia alguns indivíduos que tinham pescoço um pouco mais comprido que seus companheiros. Isso lhes deu a vantagem de poder alcançar ramos mais altos e obter mais comida para comer. Gradualmente, como conseqüência, essas girafas tornaram-se mais bem-sucedidas na reprodução, pois conseguiram sobreviver e prosperar com sua capacidade de alcançar mais alimentos nos ramos mais altos, enquanto a população daqueles com pescoços menores gradualmente começou a diminuir (lembre-se dasobrevivência dos filhotes). o mais apto?).

Esta foi umateoriasimplesde alimentação intensiva,e seu professor do ensino médio / superior talvez tenha lhe dado essa explicação. Esse raciocínio básico pode ser condensado em uma equação matemática ainda mais simples: girafas de pescoço curto + seleção natural + tempo = girafas de pescoço longo. No entanto, estudos recentes apresentam um ângulo muito diferente sobre essa ideia de evolução. Eles apontam que pescoços colossais podem ter pouco a ver com a busca pela nutrição e mais com a predileção de acasalamento.

Não há como negar que as girafas têm os pescoços mais longos quando se trata de mamíferos atuais, mas houve pescoços mais longos no passado. Por exemplo, os dinossauros Mamenchisaurus tinham um pescoço que se estendia por mais de 10 metros de comprimento, 4-5 vezes o comprimento do pescoço das girafas atuais.

Mamenchisaurus

Mamenchisaurus (Crédito da foto: Steveoc 86 / Wikimedia Commons)

Agora, um pescoço tão longo vem com seus próprios riscos. Considerando que o cérebro da girafa está a aproximadamente 2 metros acima do coração, o coração deve ser grande e poderoso. Para o sangue atingir o cérebro, o coração deve bombear esse sangue a uma pressão muito alta. De fato, a pressão sanguínea nas girafas é amais altade qualquer animal terrestre.

Seleção Sexual

A mais recente e surpreendente teoria, que não foi proposta antes, é que os longos pescoços da girafa são o resultado da seleção sexual – para competir por fêmeas, as girafas machos desenvolveram um longo pescoço.

Nas savanas da África, éneckingque girafas machos combatem para ganhar fêmeas. Em um duelo para ganhar uma fêmea para o acasalamento, duas girafas machos estão lado a lado, balançando as costas de suas cabeças em corpos um do outro. Seus crânios são extraordinariamente grossos, que os equipam adequadamente para tais duelos. Suas cabeças são como poderosos martelos capazes de quebrar os ossos dos adversários!

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(Crédito da foto: Lucag / Wikimedia Commons)

Assim, possuir um pescoço longo e poderoso daria uma vantagem em tais duelos; Foi descoberto que os machos com pescoços longos tendem a ganhar mais vezes, mas as girafas fêmeas também preferem acasalar com girafas com pescoços mais longos.

Essa explicação também esclarece a questão de por que as girafas estenderam seus pescoços muito mais do que seus membros. Se as girafas se desenvolvessem simplesmente para alcançar comida nos galhos mais altos das árvores, então suas pernas também deveriam ter alongado, proporcionalmente ao aumento de seus pescoços, mas elas não o fizeram.

Agora, a questão com essa ideia é que isso implica que as girafas fêmeas não precisavam desenvolver pescoços longos, mas esse não é bem o caso.

Simmons e Altwegg, os proponentes da idéia do “pescoço para o sexo”, responderam a essa inconsistência alegando que os pescoços das girafas podem ter começado a se estender em busca de ramos mais altos para obter comida, mas mais tarde o incremento do pescoço foram “seqüestrados” para fins de acasalamento. Ao chegar a um certo comprimento, as girafas machos poderiam tê-las usado para bater e gritar, e nesse ponto, a “seleção sexual” assumiu o controle, impulsionando os pescoços a seus comprimentos extremos atuais. Para apoiar sua teoria, a dupla de pesquisadores apontou para um estudo realizado emThe American Naturalist.na Namíbia. Este estudo concluiu que as girafas machos tinham pescoços mais pesados ​​do que suas contrapartes femininas (com a mesma massa corporal). Este estudo também descobriu que foi apenas no caso dos machos que os pescoços continuaram crescendo durante toda a vida.

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(Crédito da foto: Imagens de Domínio Público)

Dada apenas uma pequena diferença no comprimento do pescoço da girafa em machos e fêmeas, a comunidade científica não está completamente convencida dessa idéia. Assim, este quebra-cabeça centenário ainda precisa de mais estudos e pesquisas rigorosas para chegar a uma explicação definitiva. Embora seja possível que seja um dos fatores, pode haver muitas outras influências que guiam o comprimento do pescoço da girafa até seu tamanho realmente excepcional!

Referências:

  1. Academia
  2. O naturalista americano
  3. Jornal de Zoologia
  4. Colégio Lake Forest
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