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Planet Vulcan: O Planeta Entre Mercúrio E O Sol Que Nunca Existiu

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Durante os 60 anos entre 1859 e 1919, até mesmo os astrônomos mais brilhantes estavam convencidos de que existia um planeta entre Mercúrio e o Sol. Levou 60 anos e a genialidade de Albert Einstein para vencer sua obstinação e, no processo, repudiar uma teoria fortalecida por quase 400 anos de tempo e dogmas. Einstein confundiu a teoria da gravidade concedida a nós pelo homem que então era considerado um semideus da física, sir Isaac Newton.

A descoberta de Netuno

Na noite solitária de 13 de março de 1781, o astrônomo William Herschel, com o telescópio que ele mesmo construiu, partiu em seu costumeiro empreendimento de observar estrelas. No entanto, a noite foi tudo menos habitual. Naquela noite, como o poeta Wislawa Szymborska teria dito, a sorte o abraçou como um dos seus queridinhos. A noite solitária acabou por ser a noite mais importante e querida de toda a sua vida.

Herschel observou um objeto brilhante, semelhante a um disco, que ele tinha todos os motivos para acreditar que era uma estrela. No entanto, depois de observar curiosamente por um breve período, ele descobriu que a “estrela” estava orbitando o sol. Ele calculou que estava orbitando 18 vezes mais longe do que a Terra orbita o Sol. O que Herschel descobrira não era uma estrela, mas um planeta, o primeiro a ser descoberto desde a antiguidade. A descoberta fez dele uma celebridade durante a noite.

Herschel havia descoberto o que hoje chamamos de Urano, mas originalmente, ele nomeou o planeta como qualquer astrônomo faria isso no dia: ele batizou o nome de seu patrono. Assim, por um breve período, os planetas foram recitados como Mercúrio, Vênus, Terra, Marte, Júpiter, Saturno e … Jorge, depois do rei Jorge III. Mais tarde, para se conformar à antiga tradição de nomear os planetas depois dos deuses romanos, foi renomeada Urano, segundo o deus romano do céu.

urenus

Urano é composto principalmente de hidrogênio, hélio e metano. É o metano que absorve os comprimentos de onda vermelhos e torna o planeta um ciano ou água-marinha tranqüilo. (Crédito da foto: Wikimedia Commons)

No entanto, Urano, como os astrônomos aprenderam, é anômalo: não apenas é inclinado para impressionantes 98 graus, fazendo parecer que está “rolando” em torno do Sol, mas sua órbita também é instável. Em vez de traçar uma elipse impecável, ela geralmente se desvia. Balançar um corpo celeste multibilionário é uma tarefa hercúlea, e a única força que pode alcançar tal façanha é a gravidade. É por isso que Newton foi considerado um semideus. Quando ele postulou sua teoria da gravidade, ele usurpou o papel de Deus: sua equação, não mais do que uma polegada, permitiu-lhe prever o movimento dos então chamados corpos celestes .

A lei de Newton foi tratada como evangelho. Na verdade, os astrônomos estavam tão certos de sua veracidade que, em vez de questioná-los ou retificá-los, eles o usavam para prever a existência de um novo planeta além de Urano, responsável pela anomalia. Não era que as leis de Newton estivessem incompletas, mas porque tinham de estar certas, tinha que haver um planeta, imperceptível para nós, que perturbasse a órbita de Urano.

Em 1846, o matemático e astrônomo francês, Urbain Le Verrier, “encontrou” outro planeta localizado a cerca de 1,6 bilhão de quilômetros desolados além de Urano. Após ser observado telescopicamente, em virtude de sua aparência escura e profundamente oceânica, o oitavo e único planeta do Sistema Solar a ser descoberto matematicamente, ou como Le Verrier o descreveu, “na ponta da minha caneta”, foi chamado Netuno. , depois do deus romano do mar. Mais uma vez, o que se seguiu foi o sucesso instantâneo – Le Verrier se tornou o astrônomo mais celebrado do dia.

Netuno

Netuno foi descoberto pela primeira vez matematicamente. (Crédito da foto: JPL NASA.gov)

Então, Le Verrier voltou seu olhar orgulhoso para Mercury.

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Mercury’s Wobble

Semelhante a Urano, Mercúrio também balançou enquanto orbita o Sol. O planeta mais próximo ou mais interno do Sistema Solar não traça a mesma elipse durante cada órbita; ela sofre o que é chamado de precessão anômala. É também chamado de precessão do periélio de Mercúrio, já que seu periélio, o ponto mais próximo da elipse ao Sol, se inclina ou se desloca para frente de cada órbita.

O que foi responsável por essa anomalia? Le Verrier, é claro, após sua gloriosa descoberta de Netuno, sugeriu sem hesitação a existência de outro planeta entre Mercúrio e o Sol, que ele denominou, já que estava situado tão perto do Sol escaldante, Vulcano, depois do deus romano do fogo. E por que não seria verdade? Vulcano tinha que existir porque a lei de Newton tinha que estar certa.

Assim, Le Verrier e o resto dos astrônomos do mundo, acreditando na proposta em vista da descoberta de Netuno, passaram a maior parte do tempo procurando Vulcano. Essa era uma tarefa assustadora, pois um planeta tão próximo do Sol seria obviamente superado pela luz ofuscante do Sol. A única maneira de ter um vislumbre de um planeta tão perto do Sol seria observá-lo durante um trânsito – quando ele passa pela face do Sol como um ponto escuro e minúsculo. Entretanto, olhar diretamente para o Sol poderia ferir as lentes tanto do olho do observador quanto do telescópio. No entanto, surpreendentemente ou sem surpresa, o vulcano foi descoberto não pelo decano Le Verrier, mas por um noviço chamado Edmond Lescarbault.

Precessão do sol de órbita de mercúrio

A precessão do periélio de Mercúrio.

Edmond Lescarbault era um médico cuja paixão desenfreada pela astronomia o obrigava a persegui-lo como hobby. Um dia, no ano de 1859, enquanto observava o céu, ele observou um ponto no disco do Sol. Edmond era duvidoso, pois era igualmente provável que fosse uma mancha solar. No entanto, e há rumores de que apenas um paciente visitou o médico. Depois que Edmond o atendeu, ele retornou ao telescópio, apenas para testemunhar que o ponto havia se movido. É relatado que ele assistiu todo o trânsito enquanto atravessava o disco branco, apenas para finalmente cair e desaparecer no céu azul.

Embora fosse igualmente provável que fosse Mercúrio, ele estava certo de que não era, pois havia observado o trânsito de Mercúrio em 1845. Edmond havia descoberto um novo planeta? Teria ele acabado de encontrar o Vulcano, tão distante e indescritível? Le Verrier achou que sim. Le Verrier visitou Edmond assim que recebeu sua carta; na verdade, ele ficou tão emocionado que chegou sem avisar.

Com base nos dados de Lascarbault, Vulcan orbitou o Sol com um período de 19 dias e 17 horas. Naturalmente, sua órbita era naturalmente elíptica, mas com uma excentricidade de apenas 12 graus; Era quase um círculo perfeito com um raio de 21 km.

Planeta Mercúrio

Vulcano foi estimado como sendo consideravelmente menor que Mercúrio e sua massa pelo menos um décimo sétimo da massa de Mercúrio. (Crédito da foto: NASA / Universidade Johns Hopkins / Wikimedia Commons)

Depois de examinar rigorosamente os dados de Edmond, Le Verrier, em 1860, anunciou oficialmente ao mundo a descoberta de Vulcano, o planeta entre Mercúrio e o Sol. Por sua contribuição, Edmond foi premiado com Legião de Honra , a mais alta ordem de mérito que um francês pode receber por méritos militares e civis. Le Verrier não poderia estar mais orgulhoso de si mesmo e mais admirado por Newton. No entanto, parecia que Le Verrier havia comemorado cedo demais – a existência de Vulcano não era tão evidente quanto a de Netuno.

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Nos anos seguintes, Le Verrier foi bombardeado com inúmeros relatos, a maioria de fontes não confiáveis, insistindo que haviam testemunhado outro trânsito. As fontes estavam convencidas de que um planeta intra-Mercurial havia sido descoberto. Numerosos pontos escuros foram observados. Ele então incorporou seus dados nos dados originais e previu futuros trânsitos, e quando eles falharam, ele imediatamente mexeu nos parâmetros um pouco mais. Mais pontos, mais avistamentos e mais dados foram recebidos, mas cada alegação carecia de evidências substanciais. Uma identidade definitiva para Vulcano ainda estava por ser estabelecida. Le Verrier faleceu em 1877, mas a busca continuou com o mesmo fervor.

Os eclipses solares totais representam a oportunidade perfeita para testemunhar um ponto cruzando o anel ofuscante do Sol que adorna a lua. Os eclipses solares totais em 1883, 1887, 1889, 1900 e 1901 foram observados escrupulosamente, mas nenhum planeta foi capturado durante esses períodos dramáticos de escuridão. Nesse ponto, Vulcano parecia quimérico e, para a comunidade científica, acreditar em ilusões é cometer heresia.

Eclipse solar anular.

Um eclipse solar total. (Crédito da foto: Pixabay)

Então, em 1905, o que hoje é chamado de  ano milagre da ciência ,  Einstein publicou quatro artigos que geraram o que hoje chamamos de física moderna e revolucionaram nossa compreensão do Universo para sempre.

Teoria Geral da Relatividade

Os quatro artigos publicados por Einstein na revista Annalen der Physik tornaram nossa compreensão de massa, energia, espaço e tempo completamente de cabeça para baixo. O terceiro artigo publicado por Einstein questionou o próprio Newton. Essa foi uma transgressão tão dura quanto a impiedade. Perturbado pela natureza instantânea da gravidade de Newton, que ele supôs ser uma impossibilidade física, ele reescreveu as leis da gravidade. Ele chamou sua teoria de Teoria Geral da Relatividade .

De acordo com Einstein, o espaço-tempo formava um continuum flexível, uma espécie de tecido no qual os eventos mundanos do Universo se desdobravam. Gravidade, de acordo com ele, foi propagada por ondulações neste tecido que viajam à velocidade da luz, que é tremenda em magnitude, mas ainda finito. Portanto, se o Sol desaparecesse neste exato instante, os efeitos devastadores não seriam percebidos instantaneamente, mas somente após 8 minutos. Essas ondas agora são chamadas de ondas gravitacionais.

Einstein postulou que corpos maciços não atraem corpos menores com um puxão inexplicável, mas, ao contrário, criam uma queda no tecido do espaço-tempo em que corpos menores caem impotentes. A Terra e seus vizinhos são dominados pelo Sol – que responde por 99% da massa do sistema solar – enquanto eles incessantemente escorregam para a enorme queda que fez. Talvez até mesmo vulcano?

Em resposta aos seus artigos, a sanidade de Einstein foi questionada, e a razão por que mal chega a ser uma surpresa. Ele não só estava desafiando uma teoria que havia resistido ao teste de 400 anos, mas em seu universo bizarro, quase psicodélico, espaço e tempo não eram definidos, mas podiam ser esticados e murchados na presença de massa ou energia, que, a propósito, ele também provou ser uma e a mesma coisa. No universo de Einstein, um dos desejos mais perenes e profundos do homem foi finalmente capaz de ser realizado: a viagem no tempo.

A oscilação de Mercury foi a única falha de Newton. No entanto, quando Einstein, para testar sua teoria pela primeira vez, introduziu os dados de sua órbita em suas equações, o que eles expulsaram foram números que correspondiam exatamente às observações. Einstein sentiu-se eufórico e trêmulo ao mesmo tempo. Na verdade, o premiado escritor e documentarista Tom Levenson, o autor de A Caçada ao Vulcão … E Como Albert Einstein Destruiu um Planeta, Descobriu a Relatividade e Decifrou o Universo, alegou que Einstein literalmente sofreu palpitações cardíacas como resultado do que ele acabara de testemunhar.

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Levou 14 anos e outro eclipse solar total até a teoria de Einstein ser confirmada. De fato, entre 1905 e 1919, outro eclipse solar total foi pacientemente observado em 1908, mas não para confirmar a teoria de Einstein. Foi outra tentativa de procurar Vulcano, que falhou miseravelmente, mais uma vez. No entanto, a busca prolongada de 60 anos e a desgraça de Einstein foram finalmente resolvidas de uma vez por todas por Sir Arthur Eddington depois que ele observou o eclipse solar total em maio de 1919.

A teoria de Einstein previu que a queda no espaço-tempo feita por corpos massivos, como estrelas, é tão imensa que até mesmo a luz, em vez de se lançar para a frente, é forçada a se inclinar em torno da protuberância. Entenda que a luz não pode ser puxada gravitacionalmente, pois é sem massa; em vez disso, a luz “se dobra” porque o espaço ao redor do Sol, o caminho que ele percorre, é curvado. Isto é exatamente o que as placas fotográficas de Eddington definiram: a luz recebida das estrelas situadas atrás do Sol, enquanto viajavam em nossa direção, teve que se dobrar em torno da protuberância do Sol.

luz curva ao redor do solEinstein estava certo. Sua perspectiva bizarra e psicodélica era o caminho certo para ver o Universo. O nome próprio “Einstein” prontamente se tornou um substantivo abstrato, sinônimo de genialidade, da mais alta ordem, é claro. Embora a vitória de Einstein não significasse a derrota de Newton, não era um jogo de soma zero. A teoria de Newton não deveria ser descartada inteiramente, pois ainda era precisa e muito mais simples para massas e distâncias menores. As missões Apollo foram baseadas apenas na teoria de Newton, não na de Einstein. Isso é profundamente notável para uma teoria concebida há 400 anos, e essas missões permanecem como um testamento do intelecto divino de Newton.

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Eu te disse! (Crédito da foto: Imagens de Domínio Público)

De acordo com a Relatividade Geral, os desvios de Mercúrio são, na verdade, o planeta tomando o caminho mais curto possível através do espaço-tempo distorcido pelo Sol. A elegante explicação da teoria sobre as oscilações do planeta não tinha espaço para Vulcano. Assim que a teoria foi confirmada, Tom Levenson escreve: “Vulcano tornou-se não apenas inexistente, mas desnecessário”.

“O planeta que não estava lá”

Quais eram então os pontos misteriosos que Edmond e uma infinidade de astrônomos observaram por meio século? Henry Courten, que estudou as placas fotográficas do eclipse em 1970, afirmou detectar vários objetos que pareciam estar em órbita ao redor do Sol. Ele reduziu a contagem para sete e supôs que existisse um pequeno cinturão de asteroides entre o Sol e Mercúrio. Os asteroides foram chamados de Vulcanoids. Até o momento, tais alegações não foram comprovadas e nenhum cometa ou asteroide foi encontrado. Edmond havia observado apenas manchas solares? Courten foi negado?

O dogma e a ciência são totalmente incompatíveis. Um simples fragmento de evidência é suficiente para refutar qualquer teoria aparentemente indiscutível, incluindo aquelas provenientes da inteligência divina de Newton ou Einstein. Uma teoria sobre a entropia proposta pelo mais venerado físico de nossa geração, Stephen Hawking, provou ser falaciosa, o que ele observou não foi nem um pouco embaraçoso ou humilhante, pois essa é a essência da ciência – os cientistas desafiam suas visões todos os dias e estão preparados para abandonar até mesmo suas crenças mais estimadas, se as evidências não seguirem, independentemente de quão desconcertante possa ser.

Os seres humanos carregam bagagem evolucionária milenar que nos tornou repletos de preconceitos irracionais. Por sua natureza enganosa, Tom Levenson analisa a história de Vulcano como um “conto de advertência”. Ele acredita que nos faz perceber “como é difícil entender o que a natureza está nos dizendo, como é difícil entender quando a natureza diz não”. Ele argumenta que “as pessoas continuavam descobrindo Vulcano porque a maneira como viam o mundo exigia Vulcano para estar lá.”

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